Les cartes de l’ère du Congo belge révèlent les secrets d’un arbre africain précieux

Les cartes de l’ère du Congo belge révèlent les secrets d’un arbre africain précieux

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Congo Basin – Une carte en décomposition dans la bibliothèque poussiéreuse d’une station de recherche située sur le fleuve Congo en République démocratique du Congo (RDC), détient le secret pour résoudre le mystère de la sauvegarde d’un arbre en voie de disparition, chéri depuis des décennies par les constructeurs de bateaux et de meubles.

Un favori des designers du milieu du siècle comme Wendell Castle, l’essence Afrormosia (Pericopsis elata) est appréciée pour sa couleur, ses propriétés résistantes et sa capacité à résister aux termites et aux intempéries. Mais au fond de la réserve de l’homme et de la biosphère de Yangambi dans le nord de la RDC, une sentinelle solitaire d’écorce brune rougeâtre s’écaille : il n’y a pas de jeunes arbres à voir.

Pour résoudre le problème, B. Djiofack a passé des mois de travail en sueur, essaimé par des abeilles miniatures dans les parcelles de comptage de Yangambi et les traces de marche d’Afrormosia plantées par des chercheurs belges au milieu du 20ème siècle. Les scientifiques ont laissé derrière eux un record dans la bibliothèque de la station de recherche de Yangambi, qui était autrefois le plus grand institut de recherche agricole tropicale au monde, avant d’être réduite à la suite de l’indépendance en 1960.

L’Afrormosia, qui pousse à 60 mètres de hauteur dans certaines forêts d’Afrique centrale et occidentale, a laissé les forestiers perplexes pendant des décennies à cause de l’incapacité apparente de l’arbre à se reproduire efficacement sous sa canopée fermée. Ce trait inhabituel et potentiellement dangereux a piqué l’intérêt de Brice Djiofack, un étudiant camerounais en génie forestier de l’Université catholique de Louvain.

En combinant la technologie de l’information géographique moderne avec les cartes historiques délicates découvertes dans la bibliothèque de l’institut moderniste de l’institut, B. Djiofack cherche à découvrir les meilleures techniques pour cultiver l’arbre, et finalement l’aider à se régénérer pour les générations à venir.

« Il y a quelques populations d’arbres qui existent encore principalement au Cameroun et en RDC », a déclaré B. Djiofack .
« Même avec ces poches [de population], la régénération de ces arbres est difficile. Ici, à Yangambi, nous avons trouvé des moyens de soutenir la régénération naturelle. Le mystère est que ces approches ne sont pas détaillées, et nous essayons de les décrire correctement. »

Les résultats préliminaires suggèrent que l’arbre ne nécessite pas de lumière solaire constante pendant toutes ses phases de croissance. Cela signifie qu’une variété d’approches plutôt qu’une seule technique sera nécessaire pour cultiver des peuplements sains d’arbres, a déclaré B. Djiofack .

Le Camerounais est aidé dans son travail par des scientifiques du Musée royal de l’Afrique centrale et du Centre de recherche forestière internationale (CIFOR), dans le cadre d’un projet de 27 millions d’euros financé par l’Union européenne pour protéger la réserve de Yangambi et soutenir le développement durable dans la région. Le projet FORETS (Forêts, Recherche, Environnement dans la TShopo) est également axé sur la formation des forestiers locaux avec des programmes de maîtrise et de doctorat ainsi que des programmes d’amélioration des infrastructures à l’Université de Kisangani.

Découvrir le secret de la croissance Afrormosia signifie aussi une chance pour les communautés forestières de développer des pratiques sylvicoles durables et de répondre à la demande croissante de bois tropicaux cultivés et récoltés dans des conditions qui protègent l’écologie fragile menacée par les populations et la déforestation.

« La RDC possède la plus grande étendue de forêts tropicales d’Afrique et aussi l’une des populations les plus importantes et les plus dynamiques », a déclaré le Dr Robert Nasi, directeur général du CIFOR. «La foresterie doit répondre aux besoins des deux et il y a un grand besoin de personnes bien formées. C’est ce que nous faisons à Kisangani et à Yangambi avec nos partenaires congolais et internationaux, soutenus par l’Union européenne. »

Les autres efforts menés par le CIFOR et ses partenaires visent à aider les populations locales à développer une économie durable basée sur les ressources forestières de la région et à moderniser ou améliorer les chaînes de valeur agricoles, agroforestières et forestières existantes, en plus de créer des pépinières. Le développement de la production d’énergie durable en utilisant la biomasse locale est parmi d’autres options envisagées pour la zone.

La réserve de l’homme et de la biosphère de Yangambi couvre environ 250 000 hectares de forêts tropicales, une multitude d’espèces d’arbres et d’animaux, dont certaines sont considérées comme menacées. La réserve, comme les autres forêts de la région, subit des pressions liées à l’expansion de l’agriculture, à l’exploitation des produits forestiers, notamment la conversion du bois en énergie et à l’exploitation minière à petite échelle pratiquée par les communautés locales et les opérateurs professionnels.

Cette recherche a été financée par la DG DEVCO de la Commission européenne.

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